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Toxic Stress from Early Childhood Adversity

November 2019

Full interview with Dr. Jack Shonkoff: https://youtu.be/VZTRKZxxpsM

BOSTON, Mass. (Ivanhoe Newswire) — Prolonged stress early in childhood has an impact on a child’s behavior and ability to learn, but scientists with the Center on the Developing Child at Harvard also say extended periods of heavy stress, like those experienced by kids separated from their families at the U.S. border, may create life-long health problems.

Chronic neglect, child abuse, or a sudden separation from parents—all situations that put a child’s stress response system into overdrive. Jack Shonkoff, MD, is a pediatrician who studies early childhood adversity and health. For starters, here’s what happens to kids when stress hormones, like cortisol, stay elevated for a long time.

“They go from making you more alert to actually disrupting the brain circuits particularly in parts of the brain that are developing in young children,” explained Dr. Shonkoff.

Dr. Shonkoff says toxic stress over a long period can also disrupt the immune system. In one study, adults were asked if they’d experienced one or more of ten types of childhood maltreatment or household dysfunction. These types of adverse childhood experiences, without adequate support from a caregiving adult, can cause toxic stress. The study found that adults with more adverse childhood experiences had a greater likelihood of having more health problems as adults, like obesity, heart disease, cancer, alcoholism, and depression. Earlier this year, Dr. Shonkoff testified before congress about the U.S. border separations based on multiple studies on toxic stress.

“There is no question that as a group these children will have problems in both physical and mental health and development in their lives that they would not have had if this had not been done to them,” detailed Dr. Shonkoff.

Dr. Shonkoff said kids need reassurance and a sense of safety from a parent or trusted caregiver to start reversing the damage.

Dr. Shonkoff continued, “There’s nothing. No medicine. There’s no treatment program no intervention strategy that comes close to simply reuniting children with their parents.”

Dr. Shonkoff said very young children are the most vulnerable to prolonged separation. He says since they are not able to understand what is happening, their bodies respond to the separation as an emergency, biologically.

Contributors to this news report include: Cyndy McGrath, Supervising and Field Producer; Ken Ashe, Editor; Roque Correa, Videographer.

Produced by Child Trends News Service in partnership with Ivanhoe Broadcast News and funded by a grant from the National Science Foundation.

(Source: https://pediatrics.aappublications.org/content/pediatrics/129/1/e224.full.pdf; https://developingchild.harvard.edu/about/press/migrant-family-separation-congressional-testimony-dr-jack-p-shonkoff/)


Spanish Translation

BOSTON, Mass. (Ivanhoe Newswire) — Vivir en un estado de ansiedad prolongado durante la infancia tiene un impacto adverso en el comportamiento de un niño y su capacidad de aprendizaje. Y hoy, expertos del centro de estudio del desarrollo infantil han determinado que el sufrir largos periodos de tensión, como los que experimentan los niños en la frontera que son separados de sus padres, puede generar problemas de salud de por vida.

El abandono crónico, abuso o una separación brusca y forzada de los padres son situaciones que ponen el sistema nervioso de un niño en alerta continua. El pediatra Jack Shonkoff, MD, asegura que cuando en un niño las hormonas de la ansiedad como el cortisol permanecen elevadas durante mucho tiempo, esto perturba los circuitos del cerebro, especialmente aquellos de cerebros infantiles en desarrollo.

Según el Dr. Shonkoff, el sufrir ansiedad tóxica durante periodos prolongados también puede afectar el sistema inmunológico. En un estudio se preguntó a personas adultas si de niños habían sufrido una o más de 10 formas de maltrato o problemas en el hogar. Cuando se producen este tipo de situaciones durante la infancia sin un apoyo adecuado, pueden provocar ansiedad tóxica. Se determinó que aquellos adultos que sufrieron mayor abuso tendían a padecer más problemas de salud tales como obesidad, enfermedades cardiacas, cáncer, alcoholismo y depresión. A principios de año, el Dr. Shonkoff testifico frente al congreso sobre la separación familiar en la frontera, y los resultados de múltiples estudios que muestran como los niños que son separados de sus padres sufren de terrible ansiedad. E indica que es necesaria la intervención de un padre o una persona de confianza para darles una sensación de seguridad a los pequeños y comenzar a sanar el daño ya hecho.

El Dr. Shonkoff indica que los niños más pequeños son los más vulnerables durante una separación prolongada. Explica que al no tener la capacidad de entender lo que está pasando sus cuerpos reaccionan como si estuvieran frente a una emergencia, en una forma biológica.

Los contribuyentes a este reportaje incluyen: Cyndy McGrath, Supervisora  Y Productora de Campo;Ken Ashe, Editor; Roque Correa, Camarografo.

Producido por Child Trends News Service en asocio con Ivanhoe Broadcast News y auspiciado por una beca de la National Science Foundation.