Too Much Structured Playtime

October 2019

Full interview with Dr. Jane Barker:

SEATTLE, Wash. (Ivanhoe Newswire) — We’ve all seen it. Maybe we’re guilty ourselves of being parents who want their kids in every lesson and on every team. But we may not be doing kids any favors, as far as helping them develop what’s called self-directed executive function. That means setting a goal and independently figuring out how to reach it.

Jennifer Loomis sometimes struggles as a mom not to over plan five-year-old Morrison’s free time.

“Then our children don’t get the opportunity to become independent, in a way, and they look to the tall people in their lives to tell them what to do next,” Jennifer told Ivanhoe.

Jane Barker’s research at the University of Colorado-Boulder showed a similar outcome. Her team studied 67 six-year-old children and their families. Mom and dad reported what the kids did all week while the kids took verbal fluency tests to gauge their self-directed executive function.

“We gave them a category, such as foods, and then we ask them to name as many foods as they can in a one-minute period,” explained Barker.

Children with good executive function sub-categorize their food list, say by vegetables, or breakfast food, or fruit. Barker said the kids who did better on these tests were the kids with more free time.

“We typically don’t provide instructions for people on how to solve it and produce a lot of words, but we do see this sort of spontaneous self-directed organizational activity,” detailed Barker.

Barker said we need follow-up studies but making more time for unstructured activities, such as going to the park or zoo, reading, or free play.

It’s important to note that the six-year-olds in this study were from affluent families. Previous studies have found that children from low-income households may be less likely to have access to programs and would be more likely to benefit from structured activities.

Contributors to this news report include: Cyndy McGrath, Supervising Producer; Wendy Choiji, Field Producer; Ken Ashe, Editor; Rusty Reed, Videographer.

Produced by Child Trends News Service in partnership with Ivanhoe Broadcast News and funded by a grant from the National Science Foundation.


Spanish Translation

SEATTLE, Wash. (Ivanhoe Newswire) — Vemos a otros padres haciéndolo, quizás lo hacemos nosotros mismos: inscribir a nuestros hijos en todo equipo y en toda actividad posible. Pero al llenar de actividades cada minuto de su tiempo libre quizás no les estamos ayudando a desarrollar la capacidad de actuar con independencia.

Jennifer Loomis, PhD, hace lo posible para no sobrecargar de actividades las horas libres de su hijo de cinco años. Y la investigación de Jane Barker, PhD, de la Universidad de Colorado-Boulder confirma que Jennifer está haciendo lo correcto.

Barker y su equipo estudiaron a 67 niños de 6 años y sus familias. Los padres debían de reportar lo que los niños habían hecho durante la semana mientras que se examinaba la fluidez verbal de los pequeños para medir su capacidad para auto dirigirse. El examinador les daba una categoría, como comida, y los niños tenían 1 minuto para nombrar la mayor cantidad de alimentos que podían.

Los niños con buena capacidad de auto dirección subcategorizan sus listas de comida, organizándolas por categorías, como vegetales, frutas, desayuno. Y quienes sacaron mejor puntuación en el examen fueron aquellos que tuvieron más tiempo libre. Barker dice que, aunque se necesitan más estudios, los padres deben de asegurarse que sus hijos disfruten de actividades sin estructura, como ir al parque o zoológico, leer un libro o jugar por su cuenta.

Es importante resaltar que los niños que participaron en el estudio provenían en su mayoría de familias de altos recursos. Estudios previos han determinado que los niños de familias de bajos recursos tienden a beneficiarse de participar en actividades estructuradas.

Los contribuyentes a este reportaje incluyen: Cyndy McGrath, Supervisora Productora; Wendy Chioji, Productora de Campo; Ken Ashe, Editor; Rusty Reed, Camarografo.

Producido por Child Trends News Service en asocio con Ivanhoe Broadcast News y auspiciado por una beca de la National Science Foundation.