Spatial Skills Give Kids a STEM Head Start?

October 2018

CHICAGO, Ill. (Ivanhoe Newswire) — The words you use during playtime with your baby and toddler do matter. Language that help kids understand the relationships between objects may help them develop the skills they need to succeed in STEM: science, technology, engineering, and math.

For three-year old Ari Sorkin, the bigger the object, the better. Ari takes the lead when they play, but mom, Janet, guides the conversation.

Janet told Ivanhoe, “If he says he wants something to be big, I’ll ask him to specify. Do you want it to be tall or do you want it wide?”

Developmental psychologist Susan Levine, PhD, University of Chicago, and her colleagues studied 58 pairs of parents and kids ages one to five. Researchers measured spatial words: words that describe objects and the relationships between them. From age one, parents used more spatial words with boys.

“The first time we detected differences in spatial thinking of these kids is about four and a half years of age,” detailed Levine.

At that age, researchers found that boys produced more spatial words than girls. They also had stronger spatial skills.

Levine said parents should make sure that boys and girls have access to toys for spatial play, things like building blocks, Legos, and puzzles. Use spatial language like “over” and “under.” Point out shapes and objects that are different sizes.

Levine emphasized, “These kinds of findings that we are uncovering early in life are important for changing parent behaviors and ultimately for diversifying the STEM pipeline.”

This shows that a little conversation could go a long way.

Susan Levine and first author Shannon Pruden said they aren’t sure why parents in the study used more spatial words with boys, but say that stereotypes about certain games and activities being more “boyish” might have played a part.

Contributors to this news report include: Cyndy McGrath, Supervising and Field Producer; Milvionne Chery, News Producer; Roque Correa, Editor and Videographer.

Produced by Child Trends News Service in partnership with Ivanhoe Broadcast News and funded by a grant from the National Science Foundation.

Research cited from:

Spanish Translation

CHICAGO, Ill. (Ivanhoe Newswire) — Las palabras que usan los padres con los bebes y niños pequeños si hace una diferencia. Las palabras que les ayudan a situar los objetos en tiempo y espacio les pueden ayudar a desarrollar las habilidades necesarias para materias técnicas, como ciencia, tecnología, matemáticas e ingeniería.

A sus tres años, para Ari Sorkin, cuanto más grande, mejor. Y aunque Ari decide a que jugar, su mamá, Janet, guía la conversación. La psicóloga experta en desarrollo Susan Levine y sus colegas estudiaron a 58 parejas de padres e hijos de edades entre uno y cinco años. El estudio midió el uso de palabras que describen los objetos y su vínculo entre ellos y determinaron que a partir del año, los padres usan palabras más descriptivas con los varones.

La investigación determinó que, al cumplir los cuatro años, los niños usaban más palabras descriptivas que las niñas, y tenían mejor percepción espacial. Según esta experta, los padres deben de asegurarse que tanto los niños como las niñas tienen juguetes que fomentan la percepción espacial, como bloques de construcción, legos y rompecabezas,

Al conversar con los pequeños, se debe de usar un lenguaje comparativo, como arriba, abajo y resaltar formas y diferencias en tamaño. Convirtiendo cada conversación en un cimiento para una buena educación.

Las autoras del estudio indican que no está claro por qué los padres usan palabras más descriptivas con los hijos varones, pero estiman que los juegos considerados varoniles pueden ser un factor determinante.

Los contribuyentes a este reportaje incluyen: Cyndy McGrath, Supervisora  Y Productora de Campo; Milvionne Chery, Productora; Roque Correa, Editor Y Camarografo.

Producido por Child Trends News Service en asocio con Ivanhoe Broadcast News y auspiciado por una beca de la National Science Foundation.