Puppets Helping Kids Learn

September 2017

WASHINGTON, D.C. (Ivanhoe Newswire) — Toddlers spend about one to two hours a day in front of a screen. With TV shows and mobile apps, several educational tools can improve a young child’s learning. For example, a recent study reveals how parents can use TV characters to give their toddlers a head start.

Amy Smith is a mother of four. She wants to make sure her kids are always learning.

“When I play with them, I like to do creative games where they kind of have to think,” Smith detailed.

But will kids learn just as effectively from virtual pals? Psychology professor Sandra Calvert of Georgetown University in Washington, D.C. has spent years studying how children process and understand digital media.

“You have to look at the diet of media that children are being exposed to,” Calvert told Ivanhoe.

In a study of 21-month-olds, toddlers whose parents played with them using puppets and then had a video of that character performing an early math skill—such as ordering objects by size—were able to learn that skill better than kids who were not exposed to that character in real life.

Calvert explained, “Children come to care about characters and therefore they learn better from them. So it’s a motivational direction.”

Calvert also said the more the child nurtures the puppet during play, the greater the emotional connection and the more likely that child can learn from the character on the screen. For Smith, the character “baby doctor” is making a lasting impression on her kids.

She said, “My four-year-old son always talks about his future. He says he would like to be a doctor to help babies.”

Elmo from Sesame Street is very effective in helping kids learn. Calvert says parents can increase engagement and learning by interacting with the child while he or she plays with the puppet. When the characters have the same likes as the child, the child can establish a deeper emotional connection and is better able to learn.

Contributors to this news report include: Cyndy McGrath, Supervising and Field Producer; Milvionne Chery, Assistant Producer; Roque Correa, Editor and Videographer.

Produced by Child Trends News Service in partnership with Ivanhoe Broadcast News and funded by a grant from the National Science Foundation. 

Spanish Translation

WASHINGTON, D.C. (Ivanhoe Newswire) — Los niños pasan entre 1 a 2 horas al día frente a una pantalla, sea viendo programas de televisión o en aplicaciones móviles. Hay muchas herramientas educativas que pueden mejorar el aprendizaje. Por ejemplo, un estudio reciente revela como los padres pueden usar personajes de televisión para darle una ventaja a su niño.

Amy Smith es madre de cuatro niños. Ella quiere asegurarse que sus niños siempre estén aprendiendo. Pero, ¿qué pasa cuando ella les presenta un nuevo compañero de juego?

Y ¿podrán los niños aprender de un amigo virtual igualmente? Se hizo un estudio de niños de 21 meses de edad. A los niños con los que sus padres jugaban con marionetas y después les enseñaban un video con el mismo personaje haciendo una actividad de matemáticas elemental, como por ejemplo ordenar objetos según su tamaño, eran más propensos a aprender esta habilidad que los niños que no estaban expuestos a la marioneta en la vida real. Sandra Calvert, profesora de psicología en la Universidad de Georgetown, dice que cuanto más se sienta identificado el niño con la marioneta al jugar, más conexión emocional y más fácil será el aprendizaje del mismo personaje en una pantalla. Para Amy, el personaje del ‘pequeño doctor’ está marcando a sus niños para toda la vida.

El personaje de Elmo de Plaza Sésamo ayuda mucho a los niños a aprender. Calvert dice que los padres pueden incrementar la conexión y aprendizaje interactuando con el niño mientras juega con la marioneta. Cuando los personajes tienen los mismos gustos que el niño, el niño desarrolla una conexión emocional más profunda y más capacidad para aprender.

Los contribuyentes a este reportaje incluyen: Cyndy McGrath, Supervisora y Productora de Campo; Milvionne Chery, Productora Asistente; Roque Correa, Editor y Camarógrafo.

Producido por Child Trends News Service en asocio con Ivanhoe Broadcast News y auspiciado por una beca de la National Science Foundation.