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The Power of Touch Important in the NICU

January 2018

ORLANDO, Fla. (Ivanhoe Newswire) — One in ten infants is born prematurely and spends an extended amount of time in the neonatal intensive care unit, or NICU, after birth. Now new research shows why a small gesture, like touching, can make a big difference and support the development of preemies.

With smooth skin and an adorable face, it is hard to resist cuddling newborn babies. Newborns experience the world through touch. But premature babies who spend their early days in incubators may not be getting all of those early experiences. A recent study performed at a children’s hospital looked at 125 infants born preterm – 24 to 36 weeks – and full term infants born at 38 to 42 weeks. Preemies were more likely than the others to have a reduced brain response to a light touch when dismissed from the hospital. Since children rely on touch to explore their world, a reduced response to touch may make it more difficult for children to experience their world as they grow.

Making sure that preterm infants receive positive, supportive touch such as skin-to-skin care by parents is essential to help their brains respond to touch in ways closer to those of infants born at full term. If that is not possible, parents may want to consider occupational and physical therapists to provide a carefully planned touch experience, giving preemies the tender love and care they need.

The study at Nationwide Children’s hospital in Columbus also found that the more painful medical procedures premature infants had, the less their brain responded to light touch later. That remained true despite the babies being given pain medications and sugar to make those procedures easier to endure.

Contributors to this news report include: Cyndy McGrath, Supervising Producer; Milvionne Chery, Producer; Roque Correa, Editor.

Produced by Child Trends News Service in partnership with Ivanhoe Broadcast News and funded by a grant from the National Science Foundation. 


Spanish Translation

ORLANDO, Fla. (Ivanhoe Newswire) — Uno de cada 10 bebes nace prematuramente, y debe de ser ingresado en la unidad de cuidados neonatal. Un nuevo estudio revela que el toque humano durante ese periodo es vital para el desarrollo emocional del recién nacido.

Rosaditos, suaves y adorables, es imposible resistirse a abrazar un bebe recién nacido. Y los bebes experimentan ese nuevo mundo a través del toque. Pero cuando un niño nace prematuramente, los abrazos y caricias están limitadas. 125 bebes participaron en un estudio, unos prematuros nacidos entre las 24 y 36 semanas, y otros nacidos después de un periodo de gestación completo, entre las 38 y 42 semanas. Al salir del hospital, los cerebros de los bebes prematuros reaccionaban menos al toque que los otros bebes. Como el toque es la forma en que un recién nacido explora su mundo, una reacción disminuida puede limitar al crecer su capacidad de relacionarse con el mundo.

Es vital que los bebes prematuros reciban un toque de piel a piel de parte de sus padres, para estimular sus cerebros en una forma similar a la que reciben los otros recién nacidos.

Si esto no es posible, los padres deben de considerar terapia física y ocupacional, para proveer a los bebes el amor y las caricias, que tanto necesitan.

Este estudio también determino que cuanto más dolorosos eran los tratamientos médicos que los bebes recibieron, más baja era su reacción al toque al ser dados de alta. Esto ocurrió incluso cuando se les administro medicinas para el dolor y agua con azúcar para ayudarles.

Los contribuyentes a este reportaje incluyen: Cyndy McGrath, Supervisora; Milvionne Chery; Productora de Campo; Roque Correa, Editor.

Producido por Child Trends News Service en asocio con Ivanhoe Broadcast News y auspiciado por una beca de la National Science Foundation.