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Monolingual Homes, Bilingual Babies?

February 2018

ORLANDO, Fla. (Ivanhoe Newswire) — Twenty-seven percent of American children under age six grow up in households where languages other than English are spoken. Introducing a child to a second language has been shown to improve cognitive abilities, especially problem-solving. But what about babies who grow up in a household where only one language is spoken? A new study shows how children in monolingual households can better pick up a second language.

Can a baby learn a second language outside the home? A team of researchers from the University of Washington traveled to Madrid, Spain and enrolled 280 children, ages seven to 33 months, in playful language sessions. The children were split into two groups. The intervention group experienced 18 weeks of daily, hour-long English sessions with native-speaking tutors. The tutors used play and “infant-directed speech”—the speech style parents use to talk to their babies, which has simpler grammar, higher and exaggerated pitch, and drawn-out vowels. The control group received the standard bilingual program offered in the schools.

At the end of the 18 weeks, kids in the intervention group used an average of 74 English words per child, per hour—outperforming the control group, which used only 13 English words per child, per hour. This study suggests that it is possible to give very young children the opportunity to start learning a second language, with only one hour of play per day in an educational setting.

The researchers did follow-up testing 18 weeks later and found that the children had retained the language skills they learned. Wealth was not a significant factor in the infants’ ability to learn a foreign language. The language skills learned were similar in low-income areas and mid-income areas.

Contributors to this news report include: Cyndy McGrath, Supervising Producer; Milvionne Chery, Producer; Roque Correa, Editor.

Produced by Child Trends News Service in partnership with Ivanhoe Broadcast News and funded by a grant from the National Science Foundation. 


Spanish Translation

ORLANDO, Fla. (Ivanhoe Newswire) – Un veintisiete por ciento de niños norteamericanos menores de 6 años están creciendo en un hogar bilingüe. Está comprobado que la introducción de un segundo idioma aumenta en los niños la capacidad de análisis cognitivo y la habilidad para resolver problemas. ¿Pero qué pasa con los pequeños que viven en un hogar donde solo se habla un idioma?

¿Puede un bebe aprender un segundo idioma fuera de la casa? Un equipo de investigadores de la Universidad de Washington viajo a Madrid, en España, y enrolaron a 280 niños de entre 7 a 33 meses en clases de Inglés. Los niños se dividieron en dos grupos. El grupo de intervención temprana recibió durante 18 semanas una clase diaria intensiva de Ingles de una hora, con profesores nativos.

Los maestros se valieron de juegos y del uso de “lenguaje de bebe,” como se denomina la forma de hablar de los padres, usando una gramática sencilla, un tono de voz elevado y poniendo énfasis en las vocales. El segundo grupo recibió la enseñanza bilingüe propia de los colegios.

Al termino de las 18 semanas, los niños del grupo de intervención temprana usaban un promedio de 74 palabras en Ingles por hora. El segundo grupo solo usaba 13 palabras en Ingles cada hora. Este estudio demuestra que es posible enseñar un segundo idioma a una temprana edad, con solo una hora de instrucción al día usando los métodos educativos apropiados.

18 semanas después, los investigadores comprobaron que los niños retuvieron el conocimiento adquirido. El nivel económico no jugó un papel en este estudio, niños de familias de bajos ingresos y de clase media tuvieron resultados similares.

Los contribuyentes a este reportaje incluyen: Cyndy McGrath, Supervisora; Milvionne Chery, Productora de Campo; Roque Correa, Editor.

Producido por Child Trends News Service en asocio con Ivanhoe Broadcast News y auspiciado por una beca de la National Science Foundation.