Are Boys and Girls Born Equal When it Comes to Math?

April 2019

Full interview with Dr. Melissa Libertus:

PITTSBURGH, Pa. (Ivanhoe Newswire) — Here are some numbers to think about: In the United States, college-educated women make up 50 percent of the adult workforce, yet they hold only 29 percent of STEM jobs. Now cognitive psychologists at the University of Pittsburgh and University of Rochester are studying whether boys are born with a greater ability to understand math concepts than girls.

When it comes to numbers, are boys and girls born with different skill sets? Social scientists studied 80 infants to measure a basic math skill called intuitive number sense. Researchers flashed sets of dots on a screen and recorded where the babies were looking.

Melissa Libertus, PhD, a cognitive psychologist at the University of Pittsburgh told Ivanhoe, “They can tell the difference between the number of dots that they see. They certainly can’t count them. They don’t know that one is eight and one is 16. They know that there’s one quantity that’s larger than the other.”

Researchers also tested older boys’ and girls’ abilities to count and to judge quantities using a tablet. All together the researchers looked at data from 500 kids, age six months to eight years.

Libertus said, “Are boys better than girls at these basic things? The short answer is no. None of the areas that we tested did we see gender differences between boys and girls.”

Researchers say it may be that parents and teachers perceive that boys are better than girls at math. Those stereotypes can shape girls’ math learning. Researchers suggest parents give boys and girls equal access to toys, like puzzles and blocks. These are activities that can build math skills from the ground up.

The cognitive psychologists with the Learning and Development Center at Pitt say while children aren’t born with gender-specific math skills, it’s possible that differences emerge as girls get older, due to the development of other cognitive skills, or from cultural stereotypes.

Contributors to this news report include: Cyndy McGrath, Supervising and Field Producer; Milvionne Chery, News Producer; Dave Harrison, Editor; Kirk Manson, Videographer.

Produced by Child Trends News Service in partnership with Ivanhoe Broadcast News and funded by a grant from the National Science Foundation.


Spanish Translation

PITTSBURGH, Pa. (Ivanhoe Newswire) — Son cifras que te hacen pensar: el 50 por ciento de los graduados de la universidad son mujeres, sin embargo, solo un 29 por ciento de ellas trabaja en campos científicos. Psicólogos de las Universidades de Pittsburg y Rochester están estudiando si los varones tienen una habilidad innata para las matemáticas.

En cuestión de números, ¿los niños y las niñas piensan diferente? Los expertos estudiaron a ochenta bebés para medir un concepto matemático básico denominado el sentido intuitivo de los números. Esto consiste en proyectar una serie de puntos en una pantalla y grabar hacia donde miraban los bebés. Asimismo, también midieron la habilidad de niños y niñas más mayores para contar y calcular cantidades, usando tabletas digitales. Durante el estudio analizaron información de 500 niños de edades entre los 6 meses y los ocho años y el resultado fue que no existen diferencias entre los niños y las niñas.

Los expertos opinan que los padres y maestros quizás perciben que los niños son mejores en matemáticas y esos estereotipos pueden afectar la forma en que las niñas aprenden matemáticas. Una recomendación es que los padres provean tanto a los niños y niñas juguetes como rompecabezas y bloques de construcción. Para construir una mente matemática tanto rosa como azul.

Según los expertos del centro de desarrollo y aprendizaje de Pitt, mientras que los niños no nacen con habilidades especiales para las matemáticas, es posible que a medida que las niñas crecen surjan las diferencias ya sea por los estereotipos culturales o debido a como desarrollan otras habilidades cognitivas.

Los contribuyentes a este reportaje incluyen: Cyndy McGrath, Supervisora  Y Productora de Campo; Milvionne Chery, Productora; Dave Harrison, Editor; Kirk Manson, Camarografo.

Producido por Child Trends News Service en asocio con Ivanhoe Broadcast News y auspiciado por una beca de la National Science Foundation.